Fieras, alimañas y sabandijas 

 

 

 

                        Revista de divulgación zoológica

 

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 Concha de Haliotis cyclobates, una oreja de mar, con su parte interna nacarada

 

-         ¿Cómo se orientan las tortugas marinas? y otras preguntas y respuestas

 

- ¿Cómo se orientan las tortugas marinas?

 

Las tortugas marinas utilizan los campos magnéticos de la Tierra para detectar las coordenadas de longitud y no sólo las de latitud, según un reciente estudio de la Universidad de Carolina del Norte. Las crías de tortuga carey deben emprender migraciones de cientos o miles de kilómetros. La parte más difícil de la navegación en mar abierto es determinar la longitud o posición este-oeste. Los navegantes humanos tardaron siglos en descubrir cómo medirla. Este estudio muestra, por primera vez, cómo lo consigue un animal. El secreto de las tortugas carey es que se basan no sólo en un único aspecto del campo magnético sino en dos: el ángulo en el que las líneas del campo magnético intersectan la Tierra (o inclinación magnética) y la intensidad del campo. Cada parámetro por separado varía de forma mucho más apreciable con la latitud que con la longitud, pero la combinación de ambos permite a las tortugas detectar las firmas magnéticas características que presentan las diferentes regiones oceánicas en función también de la longitud. La sensibilidad magnética de las tortugas es tan fina que los científicos opinan que este descubrimiento podría servir para diseñar mejores aparatos de navegación para barcos y aviones.


-¿Hay algún mamífero que cambie de sexo?

Los fosas, unos carnívoros de extraño aspecto de Madagascar, no llegan a cambiar de sexo, pero se acercan bastante. Las hembras jóvenes desarrollan un clítoris grande que tiene todo el aspecto de un pene, incluso con el hueso y las púas inclinadas hacia atrás del apéndice de los machos. Además, producen la misma secreción de color naranja que los machos adultos sexualmente maduros y desarrollan unos bultos genitales que parecen testículos. Las hembras aparentan así ser machos hasta los cuatro años, en que alcanzan la madurez. Entonces esos cambios se revierten y el clítoris se encoge hasta recuperar su tamaño normal. No se sabe muy bien por qué las hembras se esfuerzan en parecer machos. No parece un caso similar al de las hienas, ya que en las hembras de fosa no aparece un aumento de hormonas masculinas ni de agresividad. Tal vez se trate sólo de mantener a los machos a raya hasta que estén listas para aparearse, lo cual es comprensible dado lo aparatoso y comprometido de sus cópulas arborícolas.


-¿Por qué se maquillan los flamencos?

 

El maquillaje podría ser un atributo no exclusivamente humano. Unos investigadores que estudian a los flamencos en el sur de España encontraron que las aves frotan sus plumas con secreciones pigmentadas con carotenoides de las glándulas de la base de la cola. Estos pigmentos realzan el característico tono rosa de las plumas. Dado que lleva tiempo y energía aplicar los pigmentos, ser el más colorido podría representar una fuerte señal visual indicativa de ser saludable, estar bien alimentado y tener tiempo para cuidar de la apariencia. Si dejan de hacerlo, el color de su plumaje se desvanece en pocos días debido a que los carotenoides se blanquean rápidamente al sol. Los flamencos más coloridos podrían tener más éxito en la búsqueda de un compañero. Estos comienzan a criar antes que los más pálidos y obtienen alimentos de mejor calidad. Como en el caso de los humanos, las hembras se maquillan mucho más frecuentemente que los machos.


-¿Qué es la superfectación?

Se puede decir que la superfectación es “quedarse embarazada estando ya embarazada”. Normalmente, cuando se produce la fecundación de un óvulo, se inicia una cascada hormonal que tiene la finalidad de impedir que sigan madurando nuevos óvulos y que se produzcan nuevos embarazos, pero en ocasiones esto no ocurre así y pueden acabar anidando en el útero fetos en distinto estado de desarrollo. En el ser humano es un fenómeno extremadamente raro, ya que sólo se tiene noticia de un puñado de casos, y cuando se ha producido, la diferencia de edad entre los dos fetos no es muy grande, de dos meses como máximo. Entre los animales que más frecuentemente presentan este fenómeno están los roedores, algunos animales de granja, como caballos y ovejas, ciertos monos, etc. En muchas especies, la producción de óvulos está distribuida a lo largo de todo el periodo de celo de la hembra y es frecuente que los fetos presenten diferencias de edad. La superfectación es un fenómeno notable en marsupiales, como los canguros, cuyas hembras presentan en ocasiones crías en tres estados de desarrollo (lactantes semiindependientes que abandonan ya a ratos la bolsa, crías recién nacidas que permanecen dentro del marsupio, y embriones en desarrollo en el útero).


-¿De qué están hechas las conchas?

 

Las conchas de los moluscos deben sus extraordinarias propiedades (dureza, resistencia, ligereza, etc.) a que están compuestas por diferentes materiales, estructurados a nivel microscópico de forma muy precisa. Están formadas fundamentalmente por dos componentes: una matriz orgánica de naturaleza proteínica (conquiolina) y un depósito inorgánico de carbonato cálcico, tanto en cristales de calcita como de aragonito. La disposición de estos dos componentes puede presentar variaciones que dan su particular aspecto a cada concha.  La zona más externa está formada por cristales prismáticos o laminares, generalmente de aragonito, apilados a su vez en dos capas que se disponen perpendicularmente o en diagonal respecto a la superficie de la concha. En algunos casos las capas se disponen con una inclinación alternada, lo que da mayor resistencia a la concha. La zona más interna está formada por varias capas laminares de aragonito (a veces también calcita) superpuestas de forma paralela a la superficie de la concha. Estas láminas pueden ser gruesas y planas, en cuyo caso dan a la superficie interna un aspecto de porcelana, o muy finas y onduladas, dando lugar a una superficie irisada: el nácar.


-¿Por qué las ballenas se quedan varadas en la playa?

Este fenómeno enigmático probablemente no puede ser explicado de manera simple y existen varios mecanismos que producen que los cetáceos queden encallados en las playas. Esto puede estar causado por alteraciones en el sentido de orientación, debidas a disturbios magnéticos, como grandes tormentas. También puede que sufran ataques de pánico incontrolado tras terremotos, temporales e intentos de caza por parte del hombre o depredadores naturales. Las intoxicaciones y enfermedades pueden afectar también a sus sistemas de orientación, en especial a su delicado oído medio, donde reside su vital sentido de ecolocalización. Es posible que todo un grupo embarranque por mantenerse cerca de un compañero herido o enfermo. Los calderones parecen varar con más frecuencia que otras especies: los vínculos sociales entre ellos son tan fuertes que se niegan a abandonarse mutuamente. Por otro lado, cada vez se acumulan más pruebas de que la contaminación sonora producida por el hombre, sobre todo la debida a los sónares militares, está detrás de muchos episodios de varamiento. El sonido producido en las maniobras militares supera en varios órdenes de magnitud el del despegue de un cohete y se propaga miles de kilómetros por el mar.


-¿Qué debemos hacer ante una serpiente?

 

Aunque es muy difícil llevar a la práctica este consejo, si de pronto descubrimos que tenemos a escasos centímetros de nosotros a una serpiente venenosa en posición de ataque, debemos mantener la calma. La serpiente no atacará si no invadimos lo que considera su distancia de seguridad y no hacemos movimientos bruscos. Si tenemos la serpiente muy cerca, debemos permanecer absolutamente quietos el tiempo que haga falta hasta que se tranquilice, abandone la posición en “S” de ataque y se aleje. Puede que permanezca así unos minutos, que se nos harán sin duda eternos, Si la serpiente está algo más alejada, podemos iniciar muy lenta y suavemente una retirada hacia atrás, sin hacer movimientos laterales y sin perder de vista nunca al ofidio. La distancia de seguridad mínima es de unos dos metros para serpientes grandes y un metro para las pequeñas, aunque las arborícolas son muy rápidas, por lo que debemos alejarnos aún más de ellas.


-¿Por qué los chimpancés son más agresivos que los bonobos?

 

Los chimpancés están obsesionados por la jerarquía y constantemente están intrigando y peleando para ascender en ella. La sociedad de los chimpancés está dominada por los machos y el principal beneficio de detentar una posición de privilegio es la posibilidad de copular con muchas hembras. En los bonobos, la jerarquía no es tan importante, ya que la mayoría de los conflictos son resueltos recurriendo al sexo, que practican en una gran variedad de modalidades y en cualquier momento. La alta frecuencia del contacto sexual puede estar relacionada con la paz social, a través de la hormona oxitocina, que inhibe los comportamientos agresivos.  Además, la comunidad bonoba está dominada por las hembras y los machos no tienen tantas dificultades para aparearse con ellas, lo que relaja la competencia entre ellos y hace innecesarias las peleas. Como dice el primatólogo Frans der Waal, “la diferencia fundamental entre nuestros dos parientes primates más cercanos es que uno resuelve los asuntos sexuales mediante el poder (chimpancé), mientras que el otro resuelve las luchas de poder por medio del sexo (bonobo)”. 

 


-¿Qué ave usa cebos para pescar?

 

La garcita verdosa (Butorides virescens) es capaz de pescar con cebo. Coge insectos, lombrices, palitos, trozos de pan o plumas de sus polluelos, los coloca en la superficie del agua y espera a que algún pez sea atraído por ellos para capturarlo de un certero picotazo. Es un espectáculo observar las posturas que adopta mientras espera que pique algún pez: se agacha, se retuerce, se encoge, se pone cabeza abajo... No se sabe si ha aprendido esta conducta observando a los pescadores. Sin embargo, el hecho de que los intentos de enseñar a las garzas a usar cebos han fracasado sugiere que no ha sido así. Pero tampoco es una conducta innata, pues sólo la presentan algunos ejemplares, y no se la enseñan unos a otros. En cualquier caso, parece que la táctica requiere aprendizaje, pues las aves jóvenes pescan con cebo peor que los adultos. Posiblemente, algunas garcitas observadoras que han dejado caer algún objeto accidentalmente al agua se han percatado de que atraía a los peces y han empezado a lanzarlo intencionadamente.


-¿Qué es lo más peligroso de una tarántula?

 

A pesar de su gran tamaño y su aspecto temible, la mordedura de estas arañas no es más peligrosa que la de una avispa. Pero casi todas las tarántulas americanas tienen en la superficie dorsal del abdomen un denso parche de pelos especializados (hay hasta 10.000 por milímetro cuadrado), que pueden ser lanzados al aire por frotación con las patas posteriores como defensa, cuando la araña es perturbada. Estos pelillos no son venenosos pero tienen multitud de pequeñas púas y ganchos afilados y pueden causar gran irritación cuando entran en contacto con la piel o con tejidos más sensibles, como las mucosas. También pueden causar problemas en los ojos, al clavarse en la córnea, e irritar los pulmones si son inhalados. Además de estos pelillos livianos, muchas tarántulas poseen otro tipo de pelos irritantes, más gruesos y que no son lanzados, que actúan por contacto con el animal. Aunque los efectos no suelen ser muy graves, al ser estos pelos tan pequeños y tantos, no hay ninguna forma eficaz de desprenderlos. Se recomienda no rascarse, ya que de este modo lo que se consigue es que se hundan más en la piel.


-¿Es cierto que las larvas ven por todo el cuerpo?

Muchos animales poseen células fotorreceptoras en la piel que les dotan de una visión difusa por toda la superficie del cuerpo. Esta visión no les permite formar imágenes ni apreciar detalles, pero es muy útil para detectar fuentes de luz, gradientes de luminosidad y las sombras producidas por los depredadores. Este tipo de visión deslocalizada aparece en muchos invertebrados, como gusanos poliquetos y turbelarios y larvas de artrópodos. En algunos crustáceos e incluso en ciertos peces la región dorsal del cuerpo presenta sensibilidad a la luz (reflejo fotodorsal), lo que les sirve para orientarse. Recientemente se ha encontrado, en los embriones de un braquiópodo (un invertebrado marino), una opsina (proteína sensible a la luz) en células del cuerpo distintas a las neuronas (estos embriones no tienen cabeza, nervios ni ojos). Los embriones son atraídos por la luz, a pesar de que no tienen células fotorreceptoras específicas. Estos embriones pueden aportar claves importantes de cómo surgió la visión.

 

Nota: publicadas, con algunas modificaciones, en el MUY especial del verano de 2.011.

 

 

 

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