Fieras, alimañas y sabandijas 

 

 

 

                        Revista de divulgación zoológica

 

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-¿Por qué algunas aves reposan sobre una pata?

 

Muchas aves acuáticas (entre ellas flamencos, garzas y cigüeñuelas) permanecen paradas sobre una sola pata. Se habían propuesto muchas hipótesis para explicar este hecho pero sólo recientemente se ha realizado un experimento sobre el tema, por parte de Matthew Anderson y Sarah Williams, de la Universidad Saint Joseph de Filadelfia. Trabajando con flamencos, descartaron hipótesis como que esta postura reducía la fatiga, les permitía escapar más rápido de depredadores o facilitaba el flujo circulatorio frente a la gravedad. Los flamencos preferían pararse en una pata mucho más a menudo cuando estaban en el agua que en tierra, concluyendo que, como el agua absorbe el calor corporal mucho más eficazmente que el aire, esto respalda la hipótesis de la termorregulación. Las aves se paran sobre una sola pata para perder menos calor corporal, exponiendo menos superficie al agua.

 

 -¿Cuál es el animal más soñador?

 

Cabría pensar que los animales más inteligentes son los que dedican más tiempo a soñar. Pero la correlación que se ha obtenido es otra: cuanto más inmaduras nacen las crías de una especie, más proporción de su sueño será de tipo REM (fase en la que ocurren los sueños). El ornitorrinco es el animal que más tiempo pasa en fase REM: unas 8 horas diarias. Las crías de ornitorrinco nacen muy desvalidas, son ciegas y no tienen pelo. Los grandes periodos de sueño REM de los animales inmaduros servirían para establecer las conexiones neuronales genéticamente programadas. Quizá el sueño REM actúe como un sustituto de la estimulación sensorial externa.

 

-¿Hay mamíferos venenosos?

 

En los monotremas existen espolones venenosos huecos situados tras la rodilla de las patas traseras de los machos. En los equidnas no son funcionales, pero sí en los ornitorrincos. Su glándula venenosa varía su actividad a lo largo del año, en cuanto a su tamaño y a la toxicidad del veneno producido, que provoca la coagulación de la sangre, puede matar a un perro y en el hombre causa un dolor que no se calma con morfina. La actividad de la glándula se acentúa en el mes de junio, inmediatamente antes de iniciarse la reproducción. Quizá el veneno tiene un papel en las peleas entre machos. O quizá sirve para proteger a la pareja durante el apareamiento, cuando es más vulnerable ante depredadores. Los almiquíes son insectívoros del tamaño de ratas grandes. Hay dos especies, una en Cuba y otra en Haití. En ésta última, se ha podido comprobar la toxicidad de su veneno, pues la saliva procedente de ejemplares muertos fue inyectada por vía intravenosa a ratones y bastó una pequeña cantidad para matarlos en menos de 5 minutos. Las glándulas salivales desembocan en la base de los grandes incisivos inferiores y parte del veneno penetra en la herida, paralizando a la presa. Muchas musarañas de la familia soricidae poseen también saliva venenosa y en algunos casos se ha comprobado que les sirve para dominar a invertebrados grandes. Una sola mordedura de la blarina de cola corta puede matar a casi 200 ratones.

 

-¿Los elefantes africanos son domesticables?

 

Sí, aunque los elefantes africanos son mucho más difíciles de domesticar que los asiáticos y su utilidad no ha sido aprovechada con la misma eficiencia. Se estima que éste es el elefante que usaron algunos ejércitos en Europa, el norte de África y Medio Oriente hace más de 2000 años, aunque usaron una subespecie hoy extinguida. Se requería de dos a tres años para entrenar bien al animal, y siempre debían ser dirigidos por los mismos guías o cornacas para que obedeciesen eficientemente. La domesticación del elefante africano fue retomada con algún éxito por los belgas en Gangala-na-Bodio, al norte del Congo a principios del siglo XX. El objetivo era proveer un medio de transporte para las cosechas de algodón. Hubo hasta 100 elefantes entrenados, de los que sólo restan cuatro, y estos no son muy confiables. Actualmente, elefantes africanos entrenados son también utilizados por los turistas en Botswana y Zambia.

 

-¿Por qué tienen alas los murciélagos?

Recientemente se ha descubierto un fósil de murciélago que aporta luz sobre el origen de estos mamíferos tan extraños (todos los fósiles encontrados hasta la fecha mostraban características similares a las de los murciélagos actuales). Onychonycteris finneyi, que vivió hace algo más de 50 millones de años, muestra garras en todos sus dedos (un recuerdo de sus antepasados terrestres) y antebrazos cortos, intermedios entre los de los quirópteros y los de otros mamíferos arborícolas. Existe consenso acerca de que es muy probable que los murciélagos desciendan de animales planeadores. Pero Onychonycteris finneyi volaba autopropulsándose mediante el batido de sus alas cortas y anchas, como las de otros murciélagos actuales que viven en bosques (este vuelo se alternaba con planeos). La prueba del vuelo batido son las inserciones en los huesos de los músculos del vuelo, similares a las de los murciélagos actuales. La capacidad de volar le permitió explotar recursos como los insectos nocturnos, que se diversificaron mucho en aquella época debido a un calentamiento global. Existían muy pocos depredadores voladores nocturnos en aquellos tiempos, de modo que los quirópteros han estado en una posición de privilegio durante muchos millones de años. Por otro lado, el cráneo de Onychonycteris finneyi no muestra las estructuras relacionadas con la ecolocalización, por lo que ésta apareció después del vuelo batido.

-¿Cómo localizan su nido los albatros en sus grandes colonias?

 

Algunos albatros construyen sus nidos muy espaciados unos de otros o crían en colonias pequeñas, pero otras especies, como el  albatros de ceja negra en las islas Malvinas, crían en inmensas aglomeraciones, de hasta 390.000 parejas, con una densidad media de 70 nidos por cada 100 . Encontrar el nido propio en este maremagnum es toda una hazaña, aunque en los albatros del hemisferio sur el aspecto de éste puede ser una guía, ya que construyen grandes nidos, con una gran variedad de materiales. Ambos padres cuidan del único polluelo, alternándose en el nido, durante 3 semanas tras la eclosión, hasta que la cría puede defenderse y termorregularse por sí misma. Las parejas de albatros desarrollan un lenguaje exclusivo de llamadas y gestos, que les sirve para reconocerse entre la multitud. Además, en la mayoría de las aves coloniales, los padres reconocen los gritos de llamada de sus hijos, o bien se guían por las reacciones de los pollos ante sus llamadas.

 

-¿Existen criaturas magnéticas?

Muchas bacterias acuáticas presentan en su interior cristales de los minerales magnetita (Fe3O4) o greigita (Fe3S4). Los cristales se agrupan en largas cadenas llamadas magnetosomas que funcionan como un imán, que se orienta en la dirección del campo magnético terrestre. Los magnetosomas no sirven para orientar a las bacterias en dirección Norte-Sur, sino en la dirección arriba-abajo, ya que la fuerza magnética terrestre tiene también una componente vertical. Así las bacterias se colocan a lo largo de la columna de agua en la zona que presenta la concentración de oxígeno que ellas prefieren.

-¿Por qué los peces no pueden respirar fuera del agua?

Las branquias de los peces están hechas para respirar oxígeno del agua: como hay mucho menos oxígeno disuelto en ella que en el aire, necesitan tener una enorme superficie de absorción. Esto lo consiguen porque las agallas están compuestas de láminas muy finas con filamentos aún más finos. Cuando sacas al pez del agua, las agallas se “colapsan” sobre sí mismas como un papel delgado. Aunque las agallas se mantengan húmedas, su propio peso las colapsa y el pez se ahoga. Para que haya suficiente superficie para la respiración, hace falta agua fluyendo a través las láminas y filamentos para separarlos y mantenerlos extendidos. El almirante de manglar es un pez tropical que puede permanecer meses en tierra, escondido en cáscaras de coco, caparazones o conchas, respirando a través de su delgada piel.

-¿A qué se debe el brillo metálico de algunos escarabajos?

 

En un reciente estudio, se ha efectuado un análisis detallado de cómo el escarabajo Chrysina gloriosa, conocido como escarabajo verde enjoyado, crea sus sorprendentes colores. Para ello, recubre su caparazón con una sustancia con estructura molecular en forma de hélice, que refleja la luz de modo especial (refleja la luz de dos colores concretos y sólo cierto tipo de luz polarizada). Esta sustancia se comporta como un cristal líquido, material que tiene interesantes propiedades ópticas (por ello se usa en las pantallas de televisores y ordenadores). Estas propiedades se deben a la disposición espacial singular, a escala microscópica, de los agregados de esta sustancia. Este descubrimiento es interesante para la fabricación de nuevos cristales líquidos. Los reflejos metálicos pueden confundir a los depredadores o sugerir que los escarabajos no son comestibles. También pueden ayudar a los insectos a encontrar pareja.

 

-¿Es cierto que las serpientes surgieron en el mar?

 

Actualmente, la cuestión es objeto de acalorados debates. Existe un amplio registro de antiguas serpientes en depósitos de origen marino de hace 90-95 millones de años. Estas serpientes, llamadas paquiófidas, tendrían un parentesco cercano con los terribles mosasaurios (grandes reptiles acuáticos con aletas, ya extintos). Pero existen restos de serpientes un poco más antiguas que parecen presentar rasgos anatómicos similares a los de las actuales serpientes terrestres. Por otro lado, Dinilysia patagonica, de hace unos 85 millones de años, pudo haber sido semiacuática, como la anaconda. Hace poco se ha descubierto Najash rionegrina, otra serpiente patagónica que vivió hace 92 millones de años, en la que se pueden apreciar una pelvis y patas traseras funcionales. Algunos estudios de ADN también sugieren un origen terrestre de las serpientes. Pero sin haber identificado el ancestro común de todos los ofidios, no hay forma segura de decidir la cuestión. Las actuales serpientes marinas evolucionaron secundariamente de especies terrestres, pero la mayoría ya no pueden desplazarse sobre tierra.

 

-          ¿Lloran los animales?

Algunos sí lo hacen, pero son todos marinos. Todos los reptiles marinos (los cocodrilos marinos sí lloran) poseen glándulas nasales que segregan lágrimas con una alta concentración de sal, cuando tragan agua de mar o comen animales marinos. Necesitan deshacerse de la sal que sus riñones no pueden eliminar. Muchas aves marinas, como albatros, petreles o cormoranes, presentan glándulas similares. Entre los mamíferos marinos, las focas y las nutrias de mar también lloran. Si sus lágrimas tuvieran únicamente esta función fisiológica, no serían demasiado interesantes. Pero en el albatros se ha observado que se producía goteo nasal cuando las aves ha­bían estado peleando, durante las dan­zas rituales e incluso que acompañaba a la excitación de la hora de comer. Las lágrimas de la foca flu­yen copiosamente cuando el animal está alarmado, asustado o sometido a otra forma de agitación. En cuanto a la nutria de mar, el naturalista Steller dice: “a veces he separado intencionalmente a las hem­bras de sus crías, y lloraban de aflicción exacta­mente como seres humanos”. El hombre es el único primate que llora no sólo cuando le entra algo en el ojo, sino en respuesta a las más diversas emociones. No se sabe muy bien por qué emitimos lágrimas emocionales, pero éstas tienen una composición química muy diferente a la de las lágrimas normales.

 

(Publicadas, con modificaciones, en el Muy Interesante especial de preguntas y respuestas de diciembre de 2.009)

 

 

 

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